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Los dominicanos cultivan su fe católica por una importante conmemoración; el Día de Nuestra Señora de las Mercedes, patrona de República Dominicana y protectora del Cuerpo de Bomberos del país. Pero, ¿cómo encuentra esta conmemoración católica a la devoción popular del pueblo dominicano? ¿cuál es la relación entre la Virgen de las Mercedes y la Virgen de la Altagracia?
El fervor religioso es algo que caracteriza a los dominicanos. En el país, la fecha se recibe con misas y cultos en honor a a la Virgen de la Merced -como también es denominada-.
Mediante una entrevista a LISTÍN DIARIO, Ludovina Tejada, integrante de la Legión de María de la parroquia San Juan Eudes, explica que hay feligreses que llevan regalos, ofrendas, limosnas, ajuares y donaciones que tienen como propósito agradecer a la madre liberadora en el altar del Santo Cerro.
Historia
Materiales documentales del historiador peruano Rubén Vargas Ugarte asientan que fue por indicaciones de Cristóbal Colón que el primer santuario se construyó en La Vega.
Según la novena de la Virgen de las Mercedes de la Iglesia católica, su edificación fue destruida por el terremoto de 1842 y lesionada por un huracán en 1869. En 1880 se inició la reconstrucción de la actual iglesia, obra del dominicano Onofre de Lora, y desde entonces es un lugar de peregrinación.
Eucaristías
Todos los templos católicos reciben a sus fieles en este día. Según un portal vegano, desde principio de septiembre el santuario fue acondicionado para recibir a más de 20,000 peregrinos procedentes de distintas regiones del país. Las misas en el Santo Cerro se celebrarán cada dos horas, desde las 5:00 de la mañana hasta las 4:30 de la tarde, siendo la de mayor trascendencia la presidida por el obispo jefe de la diócesis, monseñor Antonio Camilo, a las 9:00 de la mañana.

Ilustración
Los elementos distintivos de las Mercedes son una túnica, un escapulario y una capa. Todos de color blanco. En el pecho posee un escudo mercedario.
Las cadenas y el grillete son insignias también de esclavitud. Suele aparecer tocada con corona de reina y también con el cetro en la mano derecha. En otras imágenes sostiene en la mano izquierda al Niño Jesús.
En ocasiones aparece cobijando bajo su capa a un grupo de presos cautivos, pero también a santos o personas de todas las clases sociales.
Patrona
La Virgen de las Mercedes también es patrona local de La Vega, Pimentel, Cabrera, Constanza, Hato Mayor, Imbert y Sabana Grande de Palenque.
Cuerpo de bomberos
Los miembros del Cuerpo de Bomberos le rinden honores a la Virgen de las Mercedes con una novena que se inicia nueve días antes del 24 de septiembre. Además, realizan misas, rosarios y ofrecimientos donde se manifiesta la gran devoción que existe ante este personaje santo que, según los creyentes, concede favores a sus devotos.

Mercedes y la Altagracia
Con el paso de los años surgen confusiones respecto a la relación o diferencia de la Virgen de las Mercedes y la Virgen de la Altagracia. Muchos saben que la primera es la patrona y su santuario nacional está ubicado en La Vega. La segunda es la protectora y su capilla se encuentra en Higüey. Ambas son exaltadas en nuestra cultura y a ambas se les dedica un día especial del año, que es feriado.

Tejada considera que se trata de dos advocaciones diferentes de la Virgen María. Agrega que la principal diferencia está en el origen que cada una posee y los elementos que la componen.
Mediadora de gracia
La primera representación gráfica de las Mercedes adquirida en el país fue auspiciada por la reina Isabel la Católica, traída por el fraile mercedario en el segundo viaje de Cristóbal Colón para 1493. 
Miembro de la Legión de María
”El Santo Cerro es el santuario nacional de la Virgen de las Mercedes. A él acuden miles de creyentes cada 24 de septiembre con el fin de darle las gracias a la Virgen por los favores concedidos”.
Nombre  de amor y gracia
 El término Mercedes significa gracia, dádiva y misericordia. Por ello, sus devotos católicos la denominan como la  Virgen de las Mercedes o Virgen de la Misericordia.

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